Le Moyen Âge est une longue période que les historiens situent entre 476 (chute de l’Empire romain d’Occident ) et 1453 (chute de l’Empire romain d’Orient) ou 1492 (redécouverte de l’Amérique par Christophe Colomb). Pendant ces quelques mille ans, la société et les techniques vont évoluer sans cesse, dans une civilisation d’une grande richesse.
L’archéologie montre que la naissance du Moyen-Âge est le fruit d’une longue évolution, dans le courant de l’Antiquité tardive. L’arrivée des peuples germaniques au sein de l’Empire va progressivement en changer la forme. Les échanges culturels entre les différents peuples dits « Barbares » et les romains vont faire apparaître une nouvelle civilisation, par un phénomène classique d’acculturation.

Allumage du feu

Les plus anciennes traces de feu associées à des vestiges humains datent d’environ 1,4 millions d’années, sur les sites de Koobi Fora et Chesowanja (Kenya). Le indices sont toutefois minces et restent très discutés. En l’état de nos connaissances, les plus anciennes traces de feux intentionnels ont été découvertes dans la grotte de l’Escale et dans la grotte d’Aldène, dans le sud-est de la France. Elles sont datées entre 650 000 et 600 000 ans. Un possible foyer, découvert sur le site de Gesher Benot Ya’aqov, serait daté de 790 000 ans. Mais il reste encore à confirmer.

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Sculpture

La sculpture sur pierre est une tradition romaine. L’arrivée des peuples germaniques va apporter de nouveaux motifs, notamment floraux et géométriques, liés inspirés des productions métalliques. Les techniques vont également évoluer, avec le recours au bas-relief à la place de la ronde-bosse.

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Vitrail

Le vitrail a occupé une place importante dans l’architecture du Moyen-âge, notamment dans les bâtiments religieux. Églises et cathédrales romanes et surtout gothiques, ont vu leurs baies se couvrir de vitraux, illuminant l’intérieur de lumière colorée. Ces panneaux historiés content l’histoire religieuse ou rappellent des scènes de la vie quotidienne. Le vitrail est également un support de message politique. Les vitraux de la cathédrale de Reims soulignent ainsi la puissance de l’archevêque de Reims, entouré des évêques de son archevêché.

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